Nếu Man City chỉ đè nát Premier League một mùa bóng, những kẻ ghen ghét có quyền nói về chuyện “phong độ là nhất thời”. Man xanh cần chứng minh được đẳng cấp thật sự rồi hãy nói tới chuyện thống trị.

Tuy nhiên, Man City vừa lần thứ 2 liên tiếp bước lên ngai vàng và cũng chẳng cần thầy trò Pep Guardiola đưa ra tuyên ngôn gì, chỉ cần một con số thống kê là đủ để người Anh bắt đầu run sợ. Man City là đội bóng đầu tiên trong lịch sử kiếm tới 198 điểm trong 2 mùa liên tiếp.

Kỷ lục cũ là 186 điểm mà Chelsea có được trong 2 mùa 2004/05 và 2005/06. Đến cả Man United vĩ đại, tổng điểm cao nhất trong 2 mùa cũng chỉ là 178 điểm. 2 mùa liên tiếp kiếm trung bình 2,6 điểm mỗi trận, chưa đội bóng nào trong lịch sử thống trị Premier League 2 năm liên tiếp một cách dữ dội và thuyết phục như Man xanh.

Từ đỉnh Premier League nhìn xuống, Man City có quyền tự hào vì họ đã đi hành trình rất dài và gian nan để tìm sự định danh.

Chúng ta cùng vặn ngược thời gian trở về với ngày 18/7/2009. Hôm đó, khu vực quảng trường gần Salford và Borough xuất hiện tấm poster cỡ lớn in hình Carlos Tevez cùng dòng chữ: “Welcome to Manchester” (chào mừng đến Manchester). Tevez là cầu thủ Man City mua về từ chính Man United cách đó 4 ngày.

Nhìn vào lịch sử, những vụ mua bán cầu thủ giữa Man United và Man City thường hay diễn ra theo mô típ “Quỷ đỏ” không cần tới cầu thủ đó và “ném” cho gã hàng xóm Man xanh như món quà bố thí, nhưng vụ Tevez thì khác. Man United không giữ nổi sát thủ người Argentina trước sức cám dỗ từ Man City.

Man xanh làm ra tấm poster có lẽ dựa trên suy nghĩ họ bắt đầu có sức hấp dẫn trong mắt các ngôi sao. Có ngờ đâu, cú đấm đầy tâm đắc đó lại quay ngược lại gây sát thương cho chính Man City chứ chẳng khiến Man United hề hấn gì.

Người Anh cười nhạo Man City háo danh, ảo tưởng. Họ bị gọi là “gã hàng xóm ồn ào”. Họ bị Ryan Giggs mỉa mai “mua được ngôi sao chứ không mua nổi lịch sử”. Thực tế cũng chứng minh vào thời điểm Man City căng tấm poster như khẳng định chủ quyền ở thành Manchester, họ chưa từng bước lên ngai vàng Premier League. Lần gần nhất Man xanh có được vinh quang ở giải vô địch quốc gia cách thời điểm đó gần nửa thế kỷ.

Phải tới tận 2 năm sau đó, Man City mới “mở tài khoản” ở ngân hàng Premier League bằng chức vô địch đầu tiên. Carlos Tevez vẫn còn ở Man xanh năm đó, nhưng gần như biến mất khỏi đội hình. Tevez đá vỏn vẹn 8 trận mùa 2011/12 và ghi 4 bàn. Có lẽ đó chính là bài học giúp Man City ngộ ra hành trình định danh phải được xây dựng dựa trên những gì thuộc về mình, không thể vay mượn vinh quang rồi đạp lên đó để vĩ đại hơn được.

Sau hàng chục năm sống dưới cái bóng quá lớn của Man United, Man City đã sẵn sàng viết nên lịch sử cho riêng mình. Họ muốn đáp trả lại lời mỉa mai của Ryan Giggs năm xưa. Suốt trong gần một thập kỷ qua, Man xanh luôn cố gắng tận dụng mọi thời cơ để chứng minh họ mới là chủ hổ của cánh rừng Manchester và xa hơn, là của cả bóng đá Anh.

Trong quãng thời gian này, từng có thời điểm Man City phải dùng nhiều trò lố để hạ bệ uy tín của Man United, tự nâng bản thân lên. Năm 2017, sau khi thắng trận derby Manchester, fan Man City ăn mừng điên cuồng ngay tại Old Trafford. Màn ăn mừng này bị chỉ trích vì sự vô duyên, thiếu tôn trọng đối phương. Bản thân HLV Pep Guardiola đã phải lên tiếng xin lỗi.

Không lâu sau đó, sau khi vùi dập Tottenham 4-1, trên đường rời sân Etihad, nhiều cầu thủ Man City tụ tập nhau hát “Đỗ xe bus, đỗ xe bus…” để chế giễu Man United. Thông điệp của Man xanh rất rõ ràng. Trong khi “Quỷ đỏ” phải thi đấu nhún nhường, giở đủ chiêu trò mới thắng nổi Tottenham 1-0, thì Man City vùi dập Spurs như người lớn đá với trẻ con.

Man City khien ca Premier League ne phuc va so hai hinh anh 4
Man City của HLV Pep Guardiola đã vô địch Premier League 2 mùa giải liên tiếp.

Tới sự thừa nhận của Premier League

10 năm trôi qua, Man City từ một đứa trẻ con trong mắt Man United đã vụt lớn trở thành một chiến binh thực thụ. Giờ đây, Man xanh chẳng cần tới tấm poster nào, chẳng cần những câu hát giễu cợt, cũng chẳng cần đính kèm cái tên Man United vào những bài phát biểu, họ quá xuất sắc để tự giành được sự thừa nhận đẳng cấp. Mùa bóng 2018/19 chính là ví dụ có sức nặng nhất.

Một bộ phận người hâm mộ đã khóc cho Liverpool. Họ cảm thấy thật cay đắng khi Liverpool vừa trải qua mùa bóng hay nhất trong lịch sử với 141 ngày ngồi trên đỉnh Premier League, mà vẫn không thể vô địch. 141 ngày trên đỉnh là quãng thời gian ngự trị ngôi số 1 dài nhất trong lịch sử tham dự Premier League của Liverpool.

Tuy nhiên, chẳng có gì tuyệt vời hơn với Man City khi người ta kể về sự xuất sắc của Liverpool. Bởi nó chỉ đồng nghĩa với việc Man xanh thậm chí xuất sắc hơn “The Kop” hay nhất lịch sử.

Ở mùa bóng 2018/19, không ít lần Man City phải ngắm nhìn Liverpool trong sự tuyệt vọng. Vòng 18, trong khi Liverpool dễ dàng hạ Woles 2-0, thì Man xanh thua sốc 2-3 trước Crystal Palace ngay trên sân Etihad. Thất bại đó khiến đội bóng của Pep Guardiola bị đối thủ nới rộng khoảng cách lên tới 4 điểm.

Đến vòng 19, Man xanh lại tiếp tục thua Leicester, trong khi Liverpool đại thắng Newcastle 4-0. Cách biệt bị nâng lên thành 7 điểm, và Man xanh thậm chí còn tụt xuống vị trí thứ 3 trên bảng xếp hạng.

Giai đoạn lượt đi khép lại. Man City giành 44 trong tổng số 57 điểm tuyệt đối và không phải là đội bóng dẫn đầu Premier League. Lúc đó, chẳng một ai nghĩ Man xanh có thể về đích với 98 điểm. Tuy nhiên, Man xanh đã trải qua giai đoạn lượt về với phong độ như một trận siêu bão. Trong 57 điểm tuyệt đối, Man City giành tới 54 điểm.

Man City khien ca Premier League ne phuc va so hai hinh anh 5
Sergio Aguero và đồng đội ăn mừng chức vô địch sau cuộc đua nghẹt thở với Liverpool.

Nếu có một bảng xếp hạng riêng của giai đoạn lượt về, chúng ta sẽ còn thấy sự thống trị của Man City tàn khốc hơn gấp bội. Họ giành 54 điểm, nhiều hơn đội nhì bảng Liverpool tới 8 điểm và nhiều hơn Man United tận 20 điểm. Cả giai đoạn lượt về Man City chỉ thủng lưới 8 bàn, ít hơn một nửa so với Liverpool.

Sau khi thua 2 trận liên tiếp trước Crystal Palace và Leicester, Man xanh bị cho rằng đã rơi vào cuộc khủng hoảng. Những bài phân tích về sự cùn mòn của triết lý Pep Guardiola mọc lên như nấm sau mưa. Dường như đến cả truyền thông cũng muốn gây sức ép khiến nhuệ khí của Man City nát vụn.

Tuy nhiên, thay vì thanh minh một cách xáo rỗng, Man City gửi tới toàn Premier League thông điệp theo cách riêng của họ bằng những trận thắng hủy diệt. Họ toàn thắng 8 trận liên tiếp sau đó và các bạn có còn nhớ hiệu suất ghi bàn của Man City trong 8 chiến thắng đó thế nào không? Câu trả lời là 4,12 bàn thắng mỗi trận – hiệu suất của sự hủy diệt và khát vọng định danh dữ dội.

Vòng 19 khép lại, Man City kém Liverpool 7 điểm. Đến vòng 27, họ đã rút cách biệt đó xuống chỉ còn 1 điểm. Và rồi đến vòng 30, Man City rốt cuộc cũng đã vượt mặt Liverpool, dù cách biệt chỉ là 1 điểm. Liên tục trong những vòng đấu về đích, họ thi đấu ít trận hơn so với Liverpool, Man City thường xuyên phải bước vào Premier League với tư cách của kẻ rượt đuổi. Họ chịu áp lực lớn hơn Liverpool gấp bội vì chỉ cần một cú sẩy chân, Man xanh sẽ thành cựu vương.

Tuy nhiên, đẳng cấp của đội chủ sân Etihad đã được chứng minh bằng chuỗi 14 chiến thắng liên tiếp. Có không ít trận đấu lớn đã đến với Man xanh và Liverpool vẫn thường hy vọng vào những cú vấp ngã của đối thủ. Đáp trả lại, Man xanh không bị ngáng chân mà còn vượt qua chướng ngại một cách đĩnh đạc, thuyết phục.

Họ đã hạ Chelsea tới 6-0, thắng liên tiếp cả Tottenham và Man United trong 2 nút thắt quan trọng của giai đoạn về đích. Đến ngay cả những người hâm mộ lạc quan nhất khi nhìn vào màn trình diễn của Man City cũng thấy chán nản cho số phận của Liverpool. Tuy nhiên, cảm giác từ chán nản cho tới thật sự thán phục đẳng cấp của Man City cũng rất nhanh chóng.

Số đông đều phải thừa nhận Man City quá mạnh, quá bản lĩnh. Mùa bóng này trôi qua không hề êm ả với họ, khi nhạc trưởng Kevin de Bruyne liên tục chấn thương, cặp 2 chàng Silva: David và Bernando cũng có không ít trận “hắt hơi sổ mũi”. Sergio Aguero cũng từng phải nằm viện, còn Gabriel Jesus sa sút phong độ. Vượt qua những khó khăn từ mọi phía, Man City đã bước lên ngai vàng trong sự thần phục và khiếp sợ của người Anh.

Hành trình Man City đã đi qua không đơn giản chỉ là cú nước rút về đích để bổ sung một danh hiệu nữa vào phòng truyền thống. Đó là tác phẩm tuyệt đẹp trong cuốn biên niên sử của Man City. Người Anh đã bắt đầu phải oằn mình chịu đựng gót sắt thống trị của Man City. Và bây giờ khi nói: Welcome to Manchester, có nghĩa là là chào mừng đến Etihad.